Storia della caccia alla pernice rossa in Inghilterra

Published On: 1 Gennaio 1970

La pernice rossa o Red Grouse, spesso definita la “Regina dei fasianidi”, è un uccello unico delle Isole Britanniche e ha una stagione di caccia che va dal 12 agosto, il “Glorious Twelfth”, fino al 10 dicembre.

Attualmente, l’uccello colonizza le contee centrali del nord dell’Inghilterra, in alcune parti del Galles centrale e settentrionale, in alcune parti dell’Irlanda e in Scozia. Prima dell’inizio della Seconda Guerra Mondiale nel 1939, il fagiano di montagna era presente in tutto il Galles, la Scozia (ad eccezione delle isole Shetland) e l’Irlanda. Furono effettuati tentativi infruttuosi di introdurre la grouse nel Norfolk e nel Suffolk, così come in alcune parti della Svezia e della Germania alla fine del XIX secolo, mentre introduzioni riuscite avvennero sul Dartmoor e sull’Exmoor all’inizio del XX secolo, permettendo la caccia in quelle regioni su scala limitata fino ai primi anni ’70.

Storicamente, la pernice rossa veniva divisa dagli ornitologi in due sottospecie: la pernice britannica (Lagopus scoticus scoticus) e la pernice irlandese (Lagopus scoticus hibernicus), quest’ultimo solitamente con un piumaggio invernale leggermente più chiaro. La sottospecie britannica era presente in tutto l’Inghilterra, il Galles e la Scozia continentale, mentre la sottospecie irlandese sembrava confinata in Irlanda e nelle Ebridi Esterne. Questa credenza è stata ora smentita dagli esperti scientifici che considerano entrambe le sottospecie come lo stesso uccello, Lagopus lagopus scoticus.

La gestione del fagiano di montagna per scopi sportivi ha origini dagli inizi del  XIX secolo. La gestione, tuttavia, avviene attraverso l’incremento dell’habitat, l’eradicazione dei parassiti e la prevenzione del bracconaggio, piuttosto che attraverso l’allevamento artificiale (anche se è tecnicamente possibile allevare gli uccelli in cattività). Alla fine del XIX e all’inizio del XX secolo, quando il lavoro era abbondante, era pratica comune per i guardiacaccia rifornire di ghiaia e fonti d’acqua le aree di caccia a questo fasianide, oltre a nutrire gli uccelli durante il maltempo, posizionando covoni di grano in vari punti della zona di caccia.

Le popolazioni di pernici in quel periodo furono migliorate introducendo uccelli scozzesi nelle zone di Yorkshire e Lancashire e viceversa, al fine di introdurre nuovo sangue in una località. Inoltre, nel nord del Galles e nello Yorkshire, vennero gestite alcune piccole aree di produzione di fagiano di montagna, dove uccelli adulti venivano regolarmente catturati e forniti ai proprietari terrieri il cui stock si era esaurito a causa di un eccessivo abbattimento. Alla fine dell’epoca edoardiana, si potevano acquistare pernici rosse dai commercianti dello Yorkshire a 30/- (£1.50) a coppia, laddove per coppia si intendono due femmine e un maschio.

Ad esempio, nel 1913, il maggiore Duncan Matheson acquistò un totale di 50 coppie di pernici rosse dal signor F. S. Graham di Aysgarth nello Yorkshire per la somma di £75, nel tentativo di migliorare il patrimonio nativo delle grouse sulla zona di 6.000 acri di caccia al cervo nella foresta di Aline sull’Isola di Lewis, che produceva tra le 100 e le 200 uccelli in una buona stagione. Per monitorare quanti degli uccelli importati venissero abbattuti sia ad Aline che in aree di caccia adiacenti, il Maggiore aveva l’intero lotto contrassegnato con un anello recante una “A” prima del rilascio!

Considerato da molti come il “gamebird dei ricchi”, la pernice è stato cacciata con cani da ferma dal periodo degli Stuart in poi. Tuttavia, la caccia alla pernice non divenne davvero di moda tra l’aristocrazia e la nobiltà fondiaria fino ai primi anni del XIX secolo, quando alcuni dei più intrepidi sportivi dell’epoca iniziarono a intraprendere spedizioni di caccia nelle brughiere inglesi, gallesi e scozzesi, viaggiando verso le loro destinazioni in carrozza o a cavallo lungo le nuove strade a pedaggio e alloggiando in locande.

La caccia alla pernice rossa in quel periodo non era per gente debole di cuore, come Henry Alken sottolinea in National Sports of Great Britain, pubblicato nel 1821: “Le pernici sono al loro meglio con il bel tempo e possono, all’inizio della stagione, essere inseguiti dalle otto del mattino fino al calar del sole, purché la resistenza e la voglia di cacciare del cacciatore reggano.

A fine autunno, dalle dieci del mattino alle due o tre del pomeriggio, è la giornata di caccia tipo. Pallini grossi e un fucile pesante saranno più efficaci, poiché gli uccelli pedineraano e si involeranno già dalla grande distanza. I cacciatori devono cercare di abbattere possibilmente il maschio più vecchio, che scappa starnazzando, per ingannare e allontanare i cacciatori dalla covata. Una volta morto il maschio, il gruppo rimarrà fermo fino a quando i cani non lo raggiungeranno”.

Gli sportivi dei primi anni del XIX secolo inventarono il “Drive” come mezzo per ottenere carnieri più ricchi; la battuta alle grouse si svolgeva sulla brughiera del Vescovo di Durham a Horsley già nel 1803, ma la pratica non divenne di uso comune fino all’epoca Vittoriana. Successivamente, i proprietari terrieri iniziarono a costruire linee di appostamenti appositamente costruiti, originariamente noti come “batterie”, fatti di pietra o legno sovrastati da zolle di erica fresca in vari punti delle loro brughiere per accogliere i cacciatori e i loro aiutanti durante la caccia.

I documenti contemporanei delle tenute indicano che la battuta alla pernice rossa aveva iniziato a tenersi sulle brughiere del Duca di Rutland a Longshaw nel Derbyshire nel 1849 e veniva praticata regolarmente nelle brughiere del Duca di Devonshire a Bolton Abbey nello Yorkshire alla fine degli anni ’50 del XIX secolo. Il drive alle grouse era diventata pratica comune in molte delle brughiere nello Yorkshire e nella Contea di Durham negli anni ’70 dell’Ottocento ed era stata introdotta nel Dominio di Lowther nel Westmorland dall’Earl di Lonsdale nel 1876. Negli anni ’90 dell’Ottocento, la caccia alla pernice guidata era diventata il principale modo per cacciare il selvatico in tutte le brughiere più belle e vaste dell’Inghilterra, del Galles e della Scozia e su molte delle brughiere più piccole.

La caccia più intensiva alla grouse ebbe inizio dagli anni ’70 dell’Ottocento, con carnieri annuali in continua crescita, culminati in un record per quegli anni quando otto cacciatori abbatterono 9.929 uccelli nella tenuta di Abbeystead del Conte di Sefton il 12 agosto 1915.

Lo sviluppo della caccia alla pernice come sport fu agevolato dallo sviluppo del sistema ferroviario nel nord dell’Inghilterra e in Scozia, che rendeva possibile viaggiare da Londra e dal sud dell’Inghilterra fino al nord in ore invece che giorni. Infatti, nei primi anni del XX secolo, collegamenti ferroviari veloci tra porti marittimi come Southampton, Liverpool, Tilbury e le brughiere consentirono ai milionari americani, a principi indiani e maharaja di andare a caccia in Gran Bretagna via mare con un transatlantico o con il servizio postale indiano settimanale da Bombay.

A differenza della caccia ai fagiani, che tendeva a essere un privilegio del proprietario della tenuta e dei suoi ospiti piuttosto che di clienti paganti fino agli anni ’70, la caccia alla grouse fu commercializzata a metà del XIX secolo tra i molti proprietari terrieri inglesi, gallesi, scozzesi e irlandesi che affittavano le loro brughiere a ricchi uomini d’affari o membri dell’aristocrazia e della nobiltà fondiaria, annualmente o per un mese o una quindicina alla volta.

Era una sorta di tradizione su alcune brughiere del nord per il proprietario di affittare la caccia dal 12 agosto fino alla fine di settembre o all’inizio di ottobre a un canone di locazione relativamente alto e mantenere il resto della stagione per il proprio utilizzo. L’alloggio per i cacciatori paganti veniva fornito sia in un apposito lodge di caccia (spesso chiamato “shooting box”) che in locande o fattorie locali a seconda delle dimensioni della brughiera.

La domanda di caccia ale grouse da parte di cacciatori paganti britannici e stranieri rimane intensa anche oggi e lo sport non solo genera un reddito significativo di cui beneficiano molte comunità rurali, ma contribuisce anche enormemente alla gestione dell’habitat della fauna selvatica nelle aree delle brughiere. La caccia al fringuello è ora generalmente venduta per giornata anziché per settimana o mese intero. È diventata più accessibile anche per gli appassionati meno abbienti, molti dei quali possono permettersi una giornata di caccia a piedi verso la fine della stagione. I proprietari delle torbiere continuano a investire pesantemente, impiegando guardiacaccia e lavoratori delle tenute per gestire il territorio nel migliore interesse della conservazione del selvatico e del suo habitat, sia che operino o meno una attività di caccia commerciale o privata.

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